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SANTOS, Brésil – Pelé est retourné lundi au stade Santos Futebol Clube de la ville côtière de Santos, où le roi du football a passé une grande partie de sa carrière et où sa perte a été le plus profondément ressentie.

“Nous sommes rentrés à la maison”, a écrit son fils Edson Nascimento, mieux connu sous le nom d’Edinho, sur les réseaux sociaux.

Le cercueil de Pelé a été transporté de la morgue de l’hôpital sous escorte policière lundi matin et placé au centre du terrain pendant 24 heures pour permettre aux fans de se dire au revoir. Mardi matin, un cortège funèbre parcourra les rues de Santos, à 80 kilomètres au sud de São Paulo, jusqu’au cimetière, où auront lieu des funérailles privées.

Au stade lundi, l’ambiance énergique des journées de match a fait place aux voix feutrées et à la réflexion tranquille. Quelques heures avant l’ouverture des portes, des milliers de fans attendaient déjà dans une file qui s’étendait autour du stade. Il y avait des familles entières, des personnes âgées, des enfants et des bébés, la plupart portant l’uniforme noir et blanc de Santos, le club où Pelé s’est fait connaître et s’est catapulté à la renommée nationale et à la reconnaissance mondiale.

D’autres, comme Fabio Borges, fan de l’équipe rivale de São Paulo, ont choisi le traditionnel maillot vert et jaune de l’équipe nationale du Brésil pour rendre hommage à la Pérola Negra, ou Black Pearl.

Borges, 40 ans, est venu à Santos avec sa femme et leur fils adolescent. Ils ont parcouru 600 kilomètres depuis leur ville natale, dans l’État du Paraná, pour regarder les feux d’artifice sur la plage le soir du Nouvel An. Lorsqu’ils ont appris que Pelé était décédé jeudi à l’âge de 82 ans, ils ont décidé de prolonger le voyage d’une autre journée pour être ici aux funérailles.

“Pelé appartient à tout le monde”, explique Borges. « Même le pape n’a pas arrêté une guerre ; Pelé l’a fait », a-t-il déclaré, faisant référence à un cessez-le-feu de 48 heures au Nigeria en 1969, lorsque des combattants ont déposé leurs armes pour le regarder participer à un match d’exhibition à Lagos.

“Il a toujours été différent. Il n’y aura personne qui puisse le surpasser.”

Lorsque les supporters sont entrés dans les portes du stade, ils ont marché lentement sur l’herbe jusqu’à la tente qui contenait le cercueil. Après des heures de file d’attente sous un soleil intense, les participants ont eu un moment pour prendre des photos et rendre hommage à Pelé. Certains se sont agenouillés et ont levé les mains au ciel; d’autres portaient des bannières ou des reproductions du trophée de la Coupe du monde.

Emilio de Lima, 58 ans, un partisan fanatique de Santos de São Paulo, est arrivé ici dimanche pour être le premier en ligne pour les funérailles.

« Pelé n’a pas de maison ; Pelé est du monde ! il a dit.

Aloisio Viana, 71 ans, est un fan de Santos depuis toujours. Il vit dans une ville voisine et a passé son enfance à observer Pelé. “Il n’y en aura jamais un autre comme lui”, a-t-il déclaré avec confiance.

Son fils, Fabricio, a accepté. “Il restera à jamais dans l’histoire”, a déclaré Fabrício. “Peu importe la ligne à laquelle nous sommes confrontés, nous devons dire au revoir au roi.”

Le président de la FIFA, Gianni Infantino, était également présent. Il a déclaré à la presse qu’il demanderait à chaque fédération internationale de football de nommer au moins un stade après Pelé, “afin que les enfants sachent à quel point il est important”.

D’éminents Brésiliens sont venus de tout le pays pour rendre hommage, notamment le juge de la Cour suprême Gilmar Mendes et le gouverneur de l’État de São Paulo, Tarcísio de Freitas. Luiz Inácio Lula da Silva, qui a prêté serment dimanche en tant que président, est attendu au stade mardi, selon les médias locaux.

L’héritage de grandeur du triple vainqueur de la Coupe du monde est incontestable. La vitesse, le talent artistique et le style d’improvisation de Pelé ont fait de lui l’athlète le plus célèbre au monde à son époque.

Mais c’est ici, à Santos, que le roi a choisi de faire son deuil. Il y a presque vingt ans, Pelé a décidé qu’il serait enterré dans le cimetière Memorial Necrópole Ecumênica, où les pierres tombales sont empilées verticalement et ressemblent à un grand bâtiment. Du sommet, vous pouvez voir le stade de football.

« C’est un endroit qui dégage une paix et une tranquillité spirituelles, où l’on ne se sent pas déprimé ; ça ne ressemble même pas à un cimetière », a déclaré Pelé il y a des années dans une interview avec le journal local A Tribuna.

Santos a donné à Pelé son premier contrat professionnel, à l’âge de 15 ans. Il a joué ici de 1956 à 1974, lorsqu’il a pris sa retraite du football brésilien et a signé un contrat à vie avec Santos, y compris un accord de licence de marchandises.

Un an plus tard, il a signé un contrat de 2,8 millions de dollars sur trois ans avec le New York Cosmos de la North American Soccer League. La fréquentation moyenne de la ligue a augmenté de près de 80% après son arrivée aux États-Unis, a rapporté plus tard Sports Illustrated.

Pelé a mené le Cosmos au championnat en 1977. Lors de son dernier match – un match d’exhibition contre Santos au Giants Stadium – il a combattu pour son club américain dans une mi-temps et son ancien club brésilien dans l’autre.

Pour Emilio de Lima, son souvenir le plus durable de Pelé vient de ce dernier match, lorsqu’il a invité les fans du Giants Stadium à crier “Love, love, love!”

“Il a parlé d’amour”, a déclaré de Lima. Qui n’aime pas l’amour ?”

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By uiq51

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