Loin sous nos pieds, un géant a peut-être commencé contre nous.

Le noyau interne de la Terre, une boule de fer brûlante de la taille de Pluton, a cessé de tourner dans la même direction que le reste de la planète et pourrait même tourner dans la direction opposée, ont suggéré des recherches lundi.

À environ 5 000 kilomètres (3 100 milles) sous la surface sur laquelle nous vivons, cette “planète dans la planète” peut tourner indépendamment car elle flotte dans son noyau externe en métal liquide.

La manière exacte dont le noyau interne tourne a fait l’objet de débats parmi les scientifiques – et les dernières recherches devraient s’avérer controversées.

Le peu de connaissances sur le noyau interne provient de la mesure des petites différences dans les ondes sismiques – causées par des tremblements de terre ou parfois des explosions nucléaires – lorsqu’elles traversent le centre de la Terre.

Pour suivre les mouvements du noyau interne, une nouvelle recherche publiée dans la revue Nature Geoscience a analysé les ondes sismiques des tremblements de terre répétitifs au cours des six dernières décennies.

Les auteurs de l’étude, Xiaodong Song et Yi Yang de l’Université de Pékin en Chine, ont déclaré avoir découvert que la rotation du noyau interne “s’était pratiquement arrêtée vers 2009, puis tournait dans la direction opposée”.

“Nous pensons que le noyau interne, par rapport à la surface de la Terre, tourne d’avant en arrière, comme une balançoire”, ont-ils déclaré à l’AFP.

“Un cycle de swing dure environ sept décennies”, ce qui signifie qu’il change de direction environ tous les 35 ans, ont-ils ajouté.

Au contraire, ils ont dit qu’il avait changé de direction au début des années 1970 et prédit que le prochain renversement aurait lieu au milieu des années 1940.

Les chercheurs ont déclaré que cette rotation correspond à peu près aux changements de ce qu’on appelle la “longueur du jour” – de légères variations dans le temps exact qu’il faut à la Terre pour tourner sur son axe.

– Coincé au milieu –

Jusqu’à présent, rien n’indique que ce que fait le noyau interne a beaucoup d’effet sur les habitants de la surface.

Mais les chercheurs ont déclaré qu’ils pensaient qu’il existait des connexions physiques entre toutes les couches de la Terre, du noyau interne à la surface.

“Nous espérons que notre étude motivera certains chercheurs à construire et à tester des modèles qui traitent la Terre entière comme un système dynamique intégré”, ont-ils déclaré.

Des experts non impliqués dans l’étude ont exprimé leur prudence quant aux résultats, soulignant plusieurs autres théories et avertissant que de nombreux mystères concernant le centre de la Terre demeurent.

“Il s’agit d’une étude très minutieuse menée par d’excellents scientifiques qui ont fourni de nombreuses données”, a déclaré John Vidale, sismologue à l’Université de Californie du Sud.

“(Mais) aucun des modèles n’explique bien toutes les données à mon avis”, a-t-il ajouté.

Vidale a publié l’année dernière des recherches suggérant que le noyau interne oscille beaucoup plus rapidement, changeant de direction environ tous les six ans. Son travail était basé sur les ondes sismiques de deux explosions nucléaires à la fin des années 1960 et au début des années 1970.

Cette période se situe à peu près au moment où les recherches de lundi indiquent que le noyau interne a changé de direction pour la dernière fois – ce que Vidale a qualifié de « un peu une coïncidence ».

– Les géophysiciens “divisés” –

Une autre théorie – dont Vidale a dit qu’il existe de bonnes preuves – est que le noyau interne n’a bougé de manière significative qu’entre 2001 et 2013 et est resté depuis.

Hrvoje Tkalcic, géophysicien à l’Université nationale australienne, a publié des recherches suggérant que le cycle du noyau interne est tous les 20 à 30 ans, plutôt que les 70 proposés dans la dernière étude.

“Ces modèles mathématiques sont très probablement tous incorrects car ils expliquent les données observées mais ne sont pas requis par les données”, a déclaré Tkalcic.

“Par conséquent, la communauté géophysique sera divisée sur cette découverte et le sujet restera controversé.”

Il a comparé les sismologues aux médecins “qui étudient les organes internes du corps des patients avec un équipement imparfait ou limité”.

En l’absence de quelque chose comme un scanner, “notre image de la Terre intérieure est encore floue”, a-t-il déclaré, prédisant encore plus de surprises.

Cela pourrait être davantage une théorie selon laquelle le noyau interne pourrait contenir une autre boule de fer – comme une poupée russe.

“Il se passe quelque chose et je pense que nous allons y arriver”, a déclaré Vidale.

“Mais cela pourrait prendre dix ans.”

dl/gils

By uiq51

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