Photo de Diego Herrera Carcedo/Agence Anadolu via Getty Images

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BAKHMOUT, Ukraine – Dans le sous-sol enfumé d’un immeuble quelconque du centre-ville de Bakhmut , Ukraine orientale, les hommes du bataillon de renseignement SKALA se préparent pour une mission de reconnaissance risquée. L’un d’eux allume une dernière cigarette dans le couloir mal éclairé. Vêtu d’un gilet pare-balles et d’un casque, un soldat barbu enroule du ruban jaune autour de ses deux bras – un signe utilisé par ukrainien soldats de s’identifier sur le champ de bataille. “Attention là-bas, il y a des snipers dans ce secteur”, l’avertit un officier corpulent, se levant de sa chaise de bureau face à une télévision à écran plat diffusant par intermittence le flux en direct d’un drone relatant un massacre dans la ville vole. “Je ne peux pas mourir, ma mère ne me laissera pas”, plaisante le soldat avec un sourire fatigué, en vérifiant une dernière fois son équipement avant de partir.

Le bruit précédemment étouffé de l’artillerie sortante devient de plus en plus aigu lorsque la porte s’ouvre sur la rue. Ils partent.

“La situation est assez tendue, mais nous la maîtrisons”, déclare Alexander, 23 ans, tenant son fusil d’assaut M4 de fabrication américaine. ‘On s’accroche.« Avec sa coupe buzz et son allure boyish, le jeune homme n’aurait pas l’air dépaysé dans une boîte de nuit branchée du centre de Kiev. Pourtant, pendant des semaines, Alexandre et les soldats gris du bataillon SKALA ont enduré la tempête des attaques et des bombardements russes quotidiens sur Bakhmut, accroupis dans le sous-sol et effectuant des missions quotidiennes dans le zone grise– le morceau de terre entre les positions ukrainiennes et russes. Nommé d’après son fondateur et chef Iurii Skala, le bataillon SKALA est chargé d’effectuer des reconnaissances aériennes et terrestres, ainsi que des “opérations de nettoyage” – un euphémisme qui signifie attaquer les positions ennemies et éliminer les soldats russes qui les occupent.

“Les drones sont nos yeux, là-bas”, déclare Alexander. Au-delà se trouve Bakhmut, une ville minière de sel de 70 000 habitants connue pour son vin blanc pétillant, qui a été ravagée par des mois de bombardements russes incessants et d’horribles guerres de tranchées qui ont évoqué des comparaisons avec la bataille de la Somme ou Passchendaele. La ville est une importante plaque tournante du transport et est située sur une autoroute stratégique qui traverse les régions ukrainiennes de Donetsk et Lougansk. Pourtant, certains – dont l’un des meilleurs généraux ukrainiens – ont soutenu que la valeur stratégique de la ville était au mieux discutable. Cependant, c’est l’une des rares zones de première ligne où les Russes avancent encore, et le haut commandement russe, affamé de succès, cherche désespérément la victoire à tout prix. Certains ont émis l’hypothèse que la capture de Bakhmut serait un prix personnel pour Evgueni Prigojine, le fondateur du célèbre groupe paramilitaire Wagner, dont les mercenaires constituent la majeure partie des forces armées russes dans la région. JLes États-Unis pensent que Prigozhin a un motif financier: Wagner a souvent saisi des mines d’or et de diamants lucratives dans les régions où il opère en Afrique, et Prigozhin a peut-être jeté son dévolu sur les mines de sel et de gypse autour de Bakhmut.

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Selon Rem, un ancien concessionnaire automobile de Dnipro qui corrige désormais les tirs d’artillerie à l’aide de son drone, la plupart des soldats menant des attentats-suicides sur des positions ukrainiennes à Bakhmut sont des “zeks” ou des forçats, recrutés par Wagner pour augmenter le nombre de troupes russes en Ukraine. “Mobiks [conscripts] sont généralement effrayés et se dispersent lorsqu’on leur tire dessus. Ces gars-là n’ont pas peur”, a-t-il déclaré.

Parmi les wagnériens, Rem dit qu’ils sont une force de combat beaucoup plus efficace qu’on ne le croit habituellement : “Après tout, ils font des progrès.” Insensibles à la violence et n’ayant plus rien à perdre, les prisonniers – dont beaucoup sont des criminels violents, notamment des meurtriers et des violeurs – sont considérés par les soldats ukrainiens comme un ennemi plus coriace que le conscrit moyen.



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<p>Un soldat ukrainien se tient devant son avant-poste à Bakhmut lors d’une opération de reconnaissance par drone le 1er décembre 2022. </p>
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Un soldat ukrainien se tient devant son avant-poste à Bakhmut lors d’une opération de reconnaissance par drone le 1er décembre 2022.

Justin Yau

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Un soldat ukrainien se tient devant son avant-poste à Bakhmut lors d’une opération de reconnaissance par drone le 1er décembre 2022.

Justin Jau

La tactique russe consistant à envoyer des recrues prisonnières attaquer les positions ukrainiennes – leur permettant d’identifier les défenses que l’artillerie pourra pilonner par la suite – s’est avérée efficace, bien que lente et mortelle. Bien qu’il n’y ait pas eu de percée majeure, ils ont lentement érodé les défenses ukrainiennes, se rapprochant de plus en plus de la périphérie est de la ville.

Cette évaluation a été reprise fin décembre par Oleksandr Danylyuk, un ancien conseiller à la sécurité nationale pour l’Ukraine qui travaille actuellement sur la planification militaire, qui dit à propos des conscrits en prison: « Ils sont – je ne peux pas dire sans peur – mais ils n’ont vraiment rien à perdre. Ils attaquent donc constamment et ils ont également été tués en grande quantité.

Mais ces gains croissants sur l’approche orientale de la ville ont coûté aux troupes russes, comme en témoigne La visite très médiatisée de Prigozhin sur la ligne de front pendant le Nouvel An. Dans une série de vidéos diffusées par l’agence de presse russe RIA Novosti, le patron de Wagner visite d’abord une cave remplie des corps de ses combattants, dont beaucoup sont des condamnés, tués lors de la bataille de Bakhmut, avant de déplorer que “chaque maison [in Bakhmut] est devenu une forteresse » – et qu’il faut parfois une semaine de combats pour prendre une seule maison.

Selon un responsable américain cité par Le protecteur Jeudi, sur une force initiale de près de 50 000 mercenaires, Wagner a tué plus de 4 100 et blessé 10 000, dont plus de 1 000 tués entre fin novembre et début décembre près de Bakhmut.

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La visite de Volodymyr Zelensky dans la ville fin décembre a souligné la valeur symbolique de la “Forteresse de Bakhmut” – et les sacrifices consentis pour la défendre. Un officier ukrainien servant à l’Est qui a souhaité rester anonyme a osé une estimation d’une douzaine de victimes par jour.

À l’extérieur du centre de commandement de SKALA, les rues sont presque vides à l’exception de quelques civils qui se pressent, portent des sacs de courses ou tirent des chariots avec des bouteilles d’eau vides. Le bruit assourdissant des bombardements résonne dans les avenues vides et les places publiques désertes, se répercutant sur les façades des immeubles résidentiels en ruine et des magasins fermés. Ici et là, la fusée d’un lance-roquettes multiple GRAD est plantée debout dans l’asphalte.

À quelques pâtés de maisons du siège de SKALA, Hrihorii, la soixantaine, s’affaire à couper du bois de chauffage dans le parking de son immeuble résidentiel, apparemment inconscient des tirs d’artillerie sortants au loin. Vêtu de vêtements d’hiver chauds et de bottes en plastique noir, l’homme dit n’avoir aucune intention de quitter son appartement – ​​malgré les vitres brisées la veille de notre visite. “J’attends que l’armée ukrainienne gagne”, dit-il en souriant. “Je ne pars pas.À côté de lui, des aliments mijotent dans une casserole posée sur un feu ouvert. Le cratère du bombardement d’hier matin n’est qu’à quelques mètres de sa cuisine de fortune. S’il avait cuisiné au moment de son débarquement, Hrihorii serait mort.

De retour au poste de commandement, un groupe d’une dizaine de soldats revient d’une mission en “zone grise”. Les soldats, trempés de sueur et rafraîchis par l’adrénaline, se précipitent à travers la porte en jurant bruyamment. Roman, un soldat de Dnipro, allume une cigarette et, dans un anglais approximatif, présente les autres membres de son équipage : Vansi, un soldat poids lourd qui avait servi dans le Donbass en 2015, et “Bakhmut”, qui sert désormais dans les ruines carbonisées de sa ville natale après avoir mis le reste de sa famille en sécurité en Bulgarie. “Je n’ai pas couru aussi vite depuis vingt ans”, s’exclame Roman, haletant. Selon lui, des chars russes T-62 vieux de 50 ans opéraient dans la région. “Nous ne pouvions pas les voir, mais nous pouvions les entendre”, dit-il. L’utilisation de ces modèles obsolètes indique la pénurie croissante d’équipements et de véhicules au sein des forces armées russes, un problème exacerbé par les sanctions contre l’industrie militaire du pays. Néanmoins, les soldats ukrainiens pensent que les Russes ne doivent pas être sous-estimés. “C’est encore très bruyant là-bas, le combat n’est pas encore terminé”, dit Roman en éteignant sa cigarette.



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<p>Roman (à gauche) et « Bakhmut » (à droite) font partie des combattants ukrainiens qui contrecarrent les tentatives de la Russie de prendre Bakhmut.</p>
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Roman (à gauche) et « Bakhmut » (à droite) font partie des combattants ukrainiens qui contrecarrent les tentatives de la Russie de prendre Bakhmut.

Justin Yau

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Roman (à gauche) et “Bakhmut” (à droite) font partie des combattants ukrainiens qui contrecarrent les tentatives de la Russie de prendre Bakhmut.

Justin Jau

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By uiq51

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