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Bien qu’elle ait la deuxième plus grande population au monde, l’Inde a vu un nombre remarquablement faible de footballeurs faire le voyage en Europe pour jouer dans une ligue professionnelle.

Seuls 31 joueurs indiens dans toute l’histoire du jeu se sont qualifiés pour un club professionnel en Europe, et la plupart d’entre eux sont cachés dans les niveaux inférieurs.

En 1999, Bhaichung Bhutia est devenu le premier joueur indien à signer un contrat avec un club professionnel européen lorsqu’il a rejoint Bury en deuxième division anglaise.

Cela a été considéré comme un énorme progrès pour l’Inde et a suscité une grande fierté dans tout le pays, mais Bhutia, salué comme “le cadeau de Dieu au football indien”, n’a fait que 46 apparitions dans le nord-ouest de l’Angleterre avant de rentrer chez lui.

Bien que Bhutia ait été le premier à signer, il n’était en fait pas le premier Indien à jouer pour un club européen.

Cet honneur appartient au légendaire Mohammed Salim, qui a réalisé l’exploit 63 ans plus tôt lorsqu’il a joué deux fois en Écosse pour l’un des plus grands clubs d’Europe, le Celtic.

Salim est entré dans l’histoire sans jamais porter de chaussures de football. Au lieu de cela, il a joué pieds nus avec seulement des bandages aux pieds.

Un message pieds nus

Salim est né en 1904 à Kolkata, alors connue sous le nom de Calcutta, dans le nord-est de l’Inde. Il a commencé une carrière de pharmacien, mais cela n’a jamais été sa véritable vocation, et il s’est tourné vers son véritable amour, le football.

En 1926, à l’âge de 22 ans, il rejoint le Chittaranjan Football Club avant de progresser au sein du Mohammedan Sporting Club, du Sporting Union, du East Bengal Club et du Aryans Club.

C’est à son retour au Mohammedan Sporting Club en 1934 qu’il connut son plus grand succès en les aidant à remporter la première des cinq ligues consécutives de football de Calcutta.

C’était à une époque où l’Inde luttait pour son indépendance vis-à-vis de la domination coloniale britannique, et la Ligue de Calcutta n’avait jamais été remportée que par des équipes britanniques, souvent formées à partir de l’armée britannique, notamment Durham Light Infantry et le North Staffordshire Regiment.

Le titre de Mohammedan en 1934 a été un moment extrêmement symbolique car c’était la première fois qu’une équipe entièrement indienne le remportait.

“Beaucoup d’Indiens se sont mis au football pour répondre aux blagues britanniques. Les Indiens n’étaient pas assez virils pour se gouverner eux-mêmes”, a déclaré Boria Majumdar de l’International Journal of the History of Sport. “Les Indiens jouaient pieds nus et pourtant ils battaient les Anglais en bottes, ce qui était considéré comme la preuve que les Indiens ne sont pas moins que les Britanniques.”

Changer d’équipe

Après avoir remporté son troisième titre avec Mohammedan en 1936, Salim a été sélectionné pour représenter une équipe indienne pour disputer deux matchs tests contre l’équipe olympique chinoise avant les Jeux olympiques de Berlin de cette année-là.

Les adversaires chinois de Salim ont loué sa performance lors du premier match, mais avant le deuxième match, il a mystérieusement disparu, ce qui a conduit la Football Association of India à diffuser des publicités dans les journaux demandant des informations sur sa localisation.

Salim était en fait en route pour Glasgow pour essayer d’organiser un essai avec les géants écossais et les champions en titre du Celtic.

Le frère de Salim, Hasheem, commerçant à Scotstoun à l’ouest de Glasgow, aurait passé ses vacances à Calcutta à l’époque et, après avoir vu l’action de son frère contre les Chinois, a persuadé Salim de monter à bord d’un bateau à vapeur britannique et de retourner avec lui en Écosse.

Hasheem s’est entretenu avec le légendaire manager celtique Willie Maley, qui a passé 43 ans à la tête de 1897 à 1940, remportant 30 trophées majeurs.

“Un grand joueur indien est venu par bateau”, a déclaré Hasheem à Maley. ‘Voudriez-vous s’il vous plaît le mettre à l’épreuve? Mais il y a un petit problème : Salim joue pieds nus.

Vers la fin de sa longue carrière de gestionnaire, Maley a été intrigué par cette perspective et a décidé de mettre Salim à l’épreuve.

L’Association écossaise de football a dû donner la permission de jouer un match de championnat sans chaussures. Avant le match, l’entraîneur adjoint du Celtic Jimmy McMenemy a soigneusement enveloppé les pieds de Salim dans des bandages, qui ont été capturés par un photographe.

Plus qu’une simple curiosité

Le 28 août 1936, Salim a joué pour le Celtic contre Galston lors d’un match de la Ligue de l’Alliance au Celtic Park devant 7 000 fans. Bien qu’il soit le seul joueur sur le terrain sans bottes, Salim a captivé la foule avec ses compétences et ses astuces sur l’aile droite, contribuant trois passes décisives dans la confortable victoire 7-1.

“Salim était sans aucun doute l’attraction vedette du match de l’Alliance au Celtic Park hier soir”, a écrit l’ancien joueur du Celtic Alec Bennett dans The Record. “J’ose dire que la plupart de la foule s’est présentée par curiosité plutôt qu’autre chose. N’était-ce pas quelque chose d’unique de voir un homme de couleur dans un pull celtique et, qui plus est, quelqu’un faisant son truc pieds nus ?

“Le supporter du Celtic avait pris une décision sur l’Indien en un temps record: cependant, le match n’a pas duré très longtemps avant qu’il ne séduise la foule pour lui et ne s’émerveille de son intelligence”, a écrit Bennett. “Il a trop serré la ligne de touche, c’est vrai, et bien sûr n’a pris aucun risque sur le tacle, mais en passant, il a semblé capable de placer le ballon exactement où il voulait, alors que son centre était tout simplement incroyable pour dire le moins.”

Le Daily Express a titré: “Indian Juggler – New Style”, au-dessus d’un rapport de match faisant l’éloge de Salim: “Dix orteils étincelants de Salim, joueur du Celtic FC indien, ont hypnotisé la foule hier soir. Il balance le ballon sur son gros orteil, faites-le courir le long de la coque jusqu’à son petit orteil, faites-le tourner, sautez autour du défenseur sur un pied, puis tapez le ballon au centre, qui n’a qu’à le tirer dans le but.

Avant le prochain match de Salim, The Evening Times a fait l’éloge de son talent, publiant une photo de lui dans une tenue celtique et disant à ses lecteurs qu’il valait le coup d’œil.

Deux semaines après ses débuts, Salim a attiré une foule de 5 000 personnes pour regarder le match de l’équipe réserve du Celtic contre les Hamilton Academicals dans lequel il a marqué depuis le point de penalty dans une victoire 5-1.

“L’Indien aux pieds nus a frappé fort le ballon à gauche du gardien de but qui, bien qu’il ait réussi à mettre la main dessus, n’a absolument pas pu éviter d’entrer dans le filet”, rapporte The Record.

“Une acclamation tonitruante a accueilli le but de l’Indien, mais Salim n’a montré aucun signe extérieur de ses sentiments”, a déclaré le journal. « … Il était clair que l’attraction principale était Salim. ‘Donnez le ballon à Salim’ était le slogan de la foule, mais les joueurs celtiques n’ont sagement pas surmené l’Indien, qui centre un beau ballon, mais loin d’être le joueur complet.”

Le conseil d’administration du Celtic, bien sûr, était ravi de l’augmentation de la foule et des revenus que Salim générait lors des matchs de réserve et a proposé de lui donner 5% des futurs billets d’entrée.

Mais il était plus qu’une simple nouveauté, et un Maley fasciné voulait le développer et le signer en tant que joueur pour la saison 1936-1937.

Sécuriser le nom de famille

Cependant, Salim avait le mal du pays et après ces deux matches, il décida de retourner à Calcutta et de continuer à jouer pour le Mohammedan Sporting Club, où il remporta deux autres titres en 1937 et 1938.

L’expérience éphémère le retint et, en 1949, il écrivit au Evening Times pour obtenir un exemplaire du livre de Maley, The Story of Celtic, qui le mentionnait brièvement.

On sait très peu de choses sur les dernières années de Salim avant sa mort en 1989 à l’âge de 76 ans, mais dans une interview en 2002, son fils Rashid se souvient avoir contacté Celtic lorsque son père était malade et avait besoin de soins médicaux.

« Je n’allais pas demander d’argent. C’était juste une astuce pour savoir si Mohammed Salim était encore vivant à leur mémoire. À ma grande surprise, j’ai reçu une lettre du club. À l’intérieur se trouvait un chèque bancaire de 100 £. J’étais ravi, non pas parce que j’ai eu l’argent, mais parce que mon père occupe toujours une place d’honneur au Celtic. Je n’ai même pas récupéré le dessin et je le garderai jusqu’à ma mort.

“Je veux juste que le nom de mon père soit répertorié comme le premier footballeur indien à jouer à l’étranger. C’est tout ce que je veux et rien d’autre.



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By uiq51

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