Kyiv, Ukraine – Un minibus transportant 16 citoyens ukrainiens, dont deux enfants, a quitté un poste de contrôle tenu par des soldats russes par une chaude après-midi de mai.

Le conducteur a emprunté un chemin de terre en zigzag pavé dans la steppe par des centaines de voitures qui avaient dévié du tarmac à cause des bombardements.

Le bus a quitté la partie du sud occupée par la Russie Région ukrainienne de Zaporijia après des jours et des nuits à conduire et à attendre à d’innombrables points de contrôle.

Les soldats ont fait des remarques obscènes alors qu’ils vérifiaient les pièces d’identité, fouillaient les sacs et les téléphones, et ordonnaient aux hommes ukrainiens dans chaque véhicule d’enlever leurs chemises pour vérifier les ecchymoses laissées par les armes à feu rendues.

Et puis les militaires ont ordonné aux chauffeurs d’attendre des heures.

La résidente Valentyna Buhaiova embrasse des marines ukrainiens dans le village récemment repris de Kyselivka, à l'extérieur de Kherson, en Ukraine.
La locale Valentyna Buhaiova embrasse les marines ukrainiens dans le village repris de Kyselivka, à l’extérieur de Kherson, Ukraine, le 12 novembre 2022 [File: Valentyn Ogirenko/Reuters]

Proche de la liberté

Le 20 mai, la fourgonnette maussade et ses passagers affamés et en détresse se trouvaient à une distance exaspérante du côté sous contrôle ukrainien – et de la liberté.

Mais alors que le bus s’éloignait, les soldats russes ont ouvert le feu – comme leurs compagnons d’armes l’ont souvent fait dans toutes les régions ukrainiennes occupées, selon des responsables et survivants.

“J’ai regardé le chauffeur et j’ai vu à quel point son visage était tendu. Il a appuyé sur l’accélérateur et a juste décollé », a déclaré Alyona Korotkova, qui a fui la région voisine de Kherson avec sa fille Vera, âgée de huit ans, à Al Jazeera.

« Nous avons entendu des explosions derrière nous. Ils nous ont tiré dessus”, a-t-elle déclaré lors d’un entretien téléphonique depuis la sécurité de Marl, une ville calme et boisée de l’ouest de l’Allemagne où elle et Vera se sont installées.

Temporairement, espèrent-ils.

Trahison et prise de contrôle

Kherson, une région de la taille de la Belgique avec des steppes herbeuses et des terres agricoles fertiles, sillonnées par des rivières et des canaux d’irrigation, était le seule province ukrainienne de Russie entièrement occupée peu de temps après le début de l’invasion le 24 février.

INTERACTIF- Le sud de l'Ukraine

En cette journée froide et sombre, juste avant l’aube, Korotkova entendit les premières explosions.

Quelques heures plus tard, des chars et des véhicules blindés russes ont traversé Crimée annexée traversa sa ville d’Oleshki avec un rugissement fracassant.

Entouré de dunes de sable, de terres agricoles et d’orchidées, Oleshki est situé sur la rive inférieure gauche du Dniepr, le plus grand fleuve d’Ukraine.

De l’autre côté de l’eau se trouve la capitale régionale, également appelée Kherson, qui est devenue le plus grand centre urbain de Russie avant la chute de Marioupol.

“Bien sûr, nous nous sommes demandé pourquoi ils nous avaient rejoints si rapidement”, a déclaré Korotkova.

L’occupation commence

Les dirigeants et analystes ukrainiens ont accusé certains responsables et officiers du renseignement de Kherson de trahison, affirmant qu’ils n’avaient pas fait sauter des ponts et des routes jonchés d’explosifs à proximité. Crimée.

“Ils se sont rendus le premier jour”, a déclaré Halyna, une habitante de Kherson qui a caché son nom de famille, à Al Jazeera en mai.

En quelques jours, les troupes sous leurs chars écrasent les soldats ukrainiens et les volontaires à peine armés défendant le pont Antonovsky, long de 1,4 km, seul lien direct entre la ville et la rive gauche.

Le 2 mars, les Russes ont fait irruption dans la ville et ont commencé à s’installer.

“La Russie est là pour toujours”, était le mantra repris par le Kremlin et les responsables pro-Moscou.

Une photo prise lors d'une tournée médiatique organisée par l'armée russe montre un soldat russe qui monte la garde alors qu'une famille se promène le long d'une promenade le long du fleuve Dnipro à Kherson, en Ukraine
Un soldat russe monte la garde alors qu’une famille marche sur une promenade le long du Dniepr à Kherson, en Ukraine, le 20 mai 2022 [File: Sergei Ilnitsky/EPA-EFE]

Auto-isolement pour la survie

Korotkova, sa fille et sa mère sont isolées dans leur maison entourée d’arbres fruitiers et de potagers.

La maison avait un poêle à bois et un sous-sol frais et sombre avec des pots de cornichons scintillants et un congélateur rempli de viande.

Les fruits, les cornichons et la viande – ainsi que les colis d’amis – ont aidé Korotkova, qui organisait des expositions et travaillait comme baby-sitter, à survivre.

Au cours des premières semaines, les soldats russes étaient à peine visibles à Oleshki, mais la ville a ressenti l’occupation d’innombrables autres manières.

Se déplacer était dangereux car les soldats russes vérifiaient les papiers d’identité et les téléphones portables.

Faire l’épicerie prenait des heures car la nourriture, les médicaments et les produits de première nécessité disparaissaient lentement ou devenaient à des prix exorbitants.

Les volontaires qui ont apporté la drogue et d’autres fournitures du côté ukrainien ont également commencé à disparaître – ou ont été kidnappés et n’ont plus jamais entendu parler.

Les rassemblements de protestation étaient initialement massifs et omniprésents dans toute la région.

Kherson est le seul pont terrestre vers la Crimée et ses habitants ont été témoins de l’exode de dizaines de milliers de fugitifs de la péninsule annexée.

“Nous avons compris ce qui est arrivé à la Crimée, nous n’en voulions pas”, a déclaré Korotkova à Kherson.

Mais les soldats russes et les transfuges de la police ukrainienne ont écrasé les manifestations avec des bombes fumigènes, des passages à tabac, des arrestations, des enlèvements, des tortures et des exécutions extrajudiciaires.

Atrocités et destruction

“Dans la région de Kherson, l’armée russe a commis autant d’atrocités que dans d’autres régions”, a déclaré le 14 novembre le président ukrainien Volodymyr Zelenskyy. “Nous espérons trouver et tenir responsable chaque tueur.”

Des centaines de personnes auraient été enlevées et torturées dans des prisons de fortune appelées “sous-sols”, et certaines se sont retrouvées là simplement parce qu’elles semblaient mériter une rançon.

“Les paysans ont été emmenés à la cave et battus pour qu’ils paient”, a déclaré Korotkova.

Les occupants ont traité Kherson comme un trophée de guerre, essayant d’en tirer le plus possible – et essayant de ne rien laisser de valeur lorsqu’ils ont commencé à se retirer au début du mois.

“Ils ont détruit de nombreux sites d’infrastructure – des ponts, des générateurs de chaleur, des stations de radiodiffusion, des tours de communication mobile”, a déclaré à Al Jazeera l’analyste basé à Kiev, Aleksey Kushch.

En plus des machines à laver, des sièges de toilette et de l’électronique, ils ont retiré les monuments en bronze des généraux tsaristes et des ratons laveurs du zoo de la ville.

“Leur butin ressemblait à la voiture d’un voleur”, a déclaré Kushch.

Sous pression

Dès le début, les “autorités” mises en place par le Kremlin ont tenté de créer l’illusion que la majorité des Khersoniens étaient pro-russes.

Mais il n’y avait personne autour de Korotkova, à l’exception d’un chauffeur qu’elle avait rencontré une fois. L’homme avait la soixantaine et était nostalgique de son enfance de l’ère soviétique, des fermes collectives et des saucisses bon marché, a-t-elle déclaré.

Une femme de 90 ans qui a déménagé à Saint-Pétersbourg en Russie il y a des années a appelé sa petite-fille à Oleshki pour lui dire à quel point le président russe Vladimir Poutine était merveilleux.

Lorsque la petite-fille lui a parlé des réalités de l’occupation, la grand-mère a répondu : « Vous inventez tout », a déclaré Korotkova.

La vie parmi les chiens de guerre

Pendant ce temps, la cacophonie de la guerre fait partie de la vie quotidienne.

« J’ai planté des pommes de terre au son des explosions. J’ai replanté des fraisiers au son des coups de feu. On s’y habitue parce qu’il faut vivre”, a-t-elle déclaré.

La dépression l’épuisait, elle et Vera, alors qu’elles se sentaient enfermées dans la maison et aspiraient à une simple promenade ou à un regard sur le ciel étoilé.

«Il y a de la peur, mais d’une manière ou d’une autre, vous vivez. Vous n’arrêtez pas de respirer par peur”, a déclaré Korotkova.

Si des coups de feu ou des explosions ont commencé lorsque Korotkova n’était pas à la maison, Vera a reçu l’ordre de se cacher dans la pièce avec le poêle et de se couvrir la tête.

Mais l’enfant ne montra aucune peur. “Elle a grandi si vite, est devenue si responsable, sérieuse”, a déclaré Korotkova.

S’évader

Ils ont décidé de fuir en mai, même si cela signifiait laisser derrière eux la grand-mère de 69 ans, qui a déclaré qu’elle ne survivrait pas à ce voyage de plusieurs jours.

Il leur a fallu deux essais et presque une semaine de conduite, d’attente et de sommeil dans de somptueuses maisons d’inconnus ou dans le bus.

Le premier chauffeur de minibus s’est retourné après des jours d’attente et ils en ont trouvé un autre.

Lors de leur dernière nuit du côté occupé, la pluie et le tonnerre ont étouffé le bruit des duels d’artillerie entre les forces russes et ukrainiennes.

Et lorsque les Russes ont commencé à tirer sur leur minibus et que le chauffeur est rapidement parti, les soldats ukrainiens lui ont simplement fait signe d’entrer et lui ont fait signe de continuer.

Une fois sur le territoire sous contrôle ukrainien, les passagers ont pleuré de soulagement – ​​et ont été accueillis comme des invités tant attendus.

Il y avait de la nourriture chaude, des fournitures médicales, des douches et du shampoing, un logement pour la nuit et le transport.

Après être arrivées à Kiev, où Korotkova et Vera ont passé plusieurs semaines et ont reçu de nouveaux passeports étrangers, elles sont parties pour l’Allemagne.

Et même si Vera s’est habituée à la nouvelle école, a appris un peu d’allemand et s’est liée d’amitié avec d’autres enfants réfugiés, ils aspirent à retourner à Oleshki.

“Nous voulons vraiment rentrer chez nous, mais nous n’y allons pas dans un avenir proche”, a déclaré Korotkova.

Les Russes ont posé des mines terrestres autour de la ville et détruit les infrastructures, privant les habitants d’électricité, de gaz naturel et de téléphones portables.

La semaine dernière, les troupes ukrainiennes, la police et les travailleurs humanitaires ont commencé à entrer dans les territoires occupés avec des groupes électrogènes, du carburant, de la nourriture, des médicaments et des mandats d’arrêt pour les collaborateurs.

Mais Kherson ne semble pas aussi dévastée et désespérée que d’autres régions du nord et de l’est de l’Ukraine d’où les troupes russes se sont retirées.

“Ce n’est pas aussi triste que d’autres endroits où je suis allé”, a déclaré jeudi à Al Jazeera un volontaire qui a apporté de l’insuline dans la ville.

Les Khersonites des territoires occupés luttent pour survivre, mais espèrent que la libération est proche.

“Les prix sont inhumainement élevés, mais les gens attendent et croient”, a déclaré un habitant à Al Jazeera.



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By uiq51

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